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La sténose spinale lombaire

Dernière mise à jour : 14 sept. 2022


Dans l’absence d’explications approfondies, il peut être tout à fait normal de s’inquiéter, voir d’éprouver de la peur, en lisant certains diagnostics médicaux. Celui de ‘’sténose spinale lombaire’’ peut certainement susciter cette réaction! C’est bien connu, tout le monde peut craindre ce qu’il ne comprend pas, particulièrement quand ça concerne l’état physique de sa colonne vertébrale! Malheureusement, dans un système de santé sous pression qui va toujours de plus en plus vite, rarement prend-on suffisamment le temps d’expliquer et de s’assurer que le/la patient(e) comprend bien son diagnostic et ce qu’il implique. Ceci est regrettable, sachant que la peur, l’inquiétude, l’anxiété et la déprime sont autant d’éléments susceptibles d’exacerber une expérience douloureuse.

Faisons ici la lumière sur le sujet!

Est-ce que c’est fréquent ?

Oui! Si vous ou l’un(e) de vos proches avez reçu ce diagnostic, vous n’êtes pas seul(e). Le diagnostic de sténose spinale lombaire serait donné à plus de 103 millions de personnes dans le monde. Aux États-Unis seulement, on estime sa prévalence dans la population adulte à 11% des gens, une proportion qui augmente avec l’âge (Katz et coll, 2022). Le diagnostic est défini ainsi :


''Un syndrome douloureux au niveau de la fesse, de la cuisse ou de la jambe avec ou sans la présence de maux de dos. Ces signes et symptômes sont associés à un rétrécissement de l’espace disponible pour les structures nerveuses et vasculaires dans une portion de la colonne vertébrale lombaire'' (North American Spine Society, 2007).

Territoire habituellement associé aux symptômes d'une sténose spinale lombaire. Attention : toutes les ''sciatiques'' n'ont pas forcément pour cause une sténose lombaire.

Qu’est-ce que c’est ?

Le terme sténose est dérivé du grec et signifie tout simplement ‘’rétrécissement’’. Dans les sciences de la santé, on parle de sténose lorsque l’on observe sur un examen médical qu’une structure cylindrique comme un canal (foramen) ou un vaisseau est rétréci par rapport à son diamètre original. Ainsi, on peut retrouver une sténose chez différentes structures anatomiques de type canalaire : la sténose œsophagienne (système digestif) ou aortique (système cardio-vasculaire) en sont des exemples.

La sténose spinale elle, concerne la colonne vertébrale. On peut trouver des sténoses à n’importe quel étage du rachis, bien qu’on en retrouve plus fréquemment dans la région lombaire. Par de petits trous situés entre chaque vertèbre qu’on appelle les foramens intervertébraux, les nerfs émergent de la moëlle épinière et se divisent. Les nerfs peuvent ainsi cheminer, par exemple, vers les bras (colonne cervicale) ou vers les jambes (colonne lombaire) afin de donner de la force et de l’endurance à nos muscles (fonctions motrices) et de nous permettre de ressentir des sensations (fonctions sensitives).

Deux types de sténose sont possibles : la sténose foraminale et la sténose spinale centrale. La sténose foraminale (latérale) est la plus commune. Elle se situe au niveau du foramen intervertébral, un espace entre deux vertèbres par lequel chemine une racine nerveuse et des vaisseaux sanguins (voir image ci-dessous).

La sténose foraminale affecte un seul membre (la jambe pour la sténose au niveau lombaire). La sténose centrale se produit quant à elle dans le canal rachidien central. Elle peut causer des symptômes dans les deux membres à la fois.



Quels sont les signes et symptômes que l’on peut ressentir ?

Outre la douleur dans la jambe (et parfois au bas du dos), les symptômes peuvent inclure des manifestations neurologiques comme des engourdissements (paresthésies). Les jambes peuvent aussi se fatiguer plus rapidement. Ces symptômes sont habituellement amplifiés par l’extension lombaire (arquer le dos) ou la station debout prolongées. À l’inverse, les symptômes sont souvent soulagés par la flexion (arrondir le dos, par exemple en s’appuyant contre un comptoir ou un panier d’épicerie) et la position assise.

Pourquoi le canal se retrouve-t-il rétrécit ?

La réduction de la largeur du foramen peut s’expliquer par différents facteurs. Parmi ceux-ci, on retrouve :

  • Modification des contours osseux par le processus d’arthrose

  • Une poussée inflammatoire

  • Un bombement ou une hernie discale

  • Un kyste des facettes articulaires

  • L’épaississement d’un ou des ligaments de la colonne vertébrale

  • Une masse graisseuse dans l’espace postérieur épidural

  • Une congestion veineuse

  • Une ancienne fracture

  • Une scoliose

  • Des facteurs héréditaires (un canal congénitalement étroit)

  • Certains éléments plus graves (rares)*


* Même si cela est beaucoup plus rare, certains problèmes graves peuvent se cacher derrière une sténose spinale : une tumeur qui prendrait de l’espace dans le canal intervertébral par exemple. C’est pourquoi un examen médical pour écarter ces risques, même faible, se révèle souvent important, particulièrement si vous présentez d’autres symptômes de nature systémique, par exemple : une grande fatigue, des douleurs nocturnes, de la douleur généralisée, une perte de poids rapide, une atteinte des fonctions fécales et urinaires, etc.

Les sténoses spinales touchent davantage la population plus âgée. La majorité du temps, c’est le processus d’arthrose associé au vieillissement qui l’entraîne.


En prenant de l’âge, de façon généralement très lente, les disques intervertébraux vont voir leur contenu en eau diminuer et s’amincir. Puisque les disques agissent un peu comme des petits coussins entre chaque vertèbre, leur perte graduelle de hauteur apporte une réduction de l’espace où chemine une racine nerveuse. Avec le vieillissement, les contours osseux des vertèbres vont aussi fréquemment changer : ils peuvent s’épaissir ou développer des petits reliefs osseux (appelés ostéophytes). On parle parfois d’affaissement discal / dégénérescence discal, d’autres termes qui peuvent être très effrayant à lire sur un examen médical! Toutefois cette perte de hauteur des disques en vieillissant est tout à fait normal et n’est pas obligatoirement associée avec de la douleur. (Brinjikji, 2015)).

Ainsi, une sténose peut être ‘’fixe’’ ou plutôt transitoire, dépendamment des éléments qui l’entraînent. Une poussée inflammatoire, par exemple, finit par se résorber par elle-même, une fois les travaux de construction complétés par l'organisme! On sait qu’une hernie discale peut se résorber avec le temps. Si la sténose est temporaire, les symptômes entraînés se résorberont habituellement en même temps que la résolution du mécanisme qui l’entraîne.

Lorsque ce sont les contours osseux qui rétrécissent le foramen, les symptômes de la sténose sont plus difficilement modifiables avec le temps. Il est cependant intéressant de savoir que la condition est généralement très stable, c’est-à-dire qu’elle ne se détériore pas rapidement du tout (North American Spine Society, 2007)!

Aussi, puisque la douleur est un phénomène multifactoriel, il est souvent possible de l’influencer et de réduire considérablement les désagréments, même si l’apparence de la colonne vertébral ne se retrouve pas modifiée sur un futur examen médical !